Le changement climatique n'a pas causé la disparition des Néandertaliens

Le changement climatique n'a pas causé la disparition des Néandertaliens

Le 29 août 2018, le Smithsonian Institute a annoncé que « les enregistrements climatiques recueillis à partir de stalagmites dans des grottes roumaines montrent que deux périodes sèches extrêmement froides correspondent à la disparition des Néandertaliens ». Et maintenant, une nouvelle étude sur les stalagmites en Italie a annoncé que « l'Homo neanderthalensis ne s'est pas éteint à cause des changements climatiques ». Que pensons-nous d'un virage à 180 degrés aussi extrême dans la communauté scientifique ?

L'étude a été publiée dans Nature Ecology & Evolution par une équipe conjointe de chercheurs dirigée par Andrea Columbu de l'Université de Bologne en Italie et des universitaires de l'Université d'Innsbruck en Autriche, où les analyses isotopiques ont été effectuées. La datation radiométrique a été réalisée par des chercheurs de l'université australienne de Melbourne et de l'université chinoise Xi'an Jiaotong, et les échantillons originaux de stalagmites ont été collectés avec l'aide de Grotte di Castellana, l'association de spéléologie des Pouilles.

La nouvelle étude a basé ses conclusions sur l'analyse d'échantillons prélevés dans des grottes du plateau karstique des Murge dans les Pouilles, en Italie.

La reconstruction paléoclimatique révèle des failles dans l'hypothèse du changement climatique

Pendant longtemps, l'extinction de l'Homo neanderthalensis a été attribuée à l'arrivée d'Homo sapiens sur leurs territoires et à l'extension de leurs activités de chasse aux Néandertaliens eux-mêmes. Plus récemment, un changement de perspective a amené les archéologues à croire que les changements climatiques ont entraîné la disparition des Néandertaliens. Mais, après une reconstruction paléoclimatique détaillée de la dernière période glaciaire, qui impliquait l'analyse de stalagmites échantillonnées dans des grottes du plateau karstique des Murge dans les Pouilles, en Italie, la nouvelle étude conclut que ce supposé changement climatique ne s'est pas produit, en fait, dans le Méditerranée occidentale il y a 42 000 ans.

Selon l'équipe de recherche, Néandertaliens et Homo sapiens ont coexisté dans cette région pendant au moins 3 000 ans, il y a environ 45 000 à 42 000 ans. Des échantillons extraits de stalagmites montrent que le changement climatique, au cours de cette période et dans cette région des Pouilles, n'était «pas particulièrement important». Andrea Columbu explique que cette nouvelle recherche démontre une niche climatique lors de la transition des Néandertaliens à Homo sapiens, ce qui conduit à la conclusion qu'« il ne semble pas possible que des changements climatiques importants aient causé l'extinction des Néandertaliens dans les Pouilles ».

Le domaine de la reconstruction paléoclimatique à partir d'échantillons de stalagmites ouvre la porte à un tout nouveau monde de découvertes et d'avancées dans la compréhension du passé. ( Charles R. Knight / Domaine public )

Les stalagmites comme archives paléoclimatiques et paléoenvironnementales

Grâce à ce qui est la toute première reconstruction paléoclimatique de ces premières zones occupées par les Néandertaliens, l'équipe de recherche a réussi à réfuter l'hypothèse archéologique et paléontologique dominante qui prétend que le changement climatique était la cause de la disparition des Néandertaliens. Les résultats obtenus à partir de l'analyse d'échantillons de stalagmites semblent prouver que cette thèse ne s'applique pas aux Néandertaliens qui habitaient la région méditerranéenne il y a 100 000 ans.

S'élevant du sol des grottes karstiques, ces stalagmites se sont formées pendant des millions d'années à partir des gouttes d'eau du plafond de la grotte. Jo De Waele, coordinateur de recherche et professeur à l'Université de Bologne, explique dans Eureka Alert que les stalagmites sont "d'excellentes archives paléoclimatiques et paléoenvironnementales" fournissant des preuves incontestables de la présence ou de l'absence de pluie. La calcite dans les stalagmites est composée d'isotopes de carbone et d'oxygène qui révèlent les conditions du sol et combien il a plu pendant leur formation. Lorsque toutes ces données ont été rassemblées et interprétées avec une datation radiométrique, les chercheurs ont découvert que les stalagmites des Pouilles présentaient un rythme constant de gouttes au cours de la dernière et des précédentes périodes glaciaires. Cela signifie, selon le journal, qu'"aucun changement brusque du climat ne s'est produit au cours des millénaires étudiés" qui aurait pu causer l'extinction des Néandertaliens.

  • Top 10 des mythes sur les Néandertaliens
  • Les Néandertaliens sont morts à cause de la consanguinité et de la malchance
  • Dix grottes étonnantes du monde antique

La question de savoir ce qui a causé la disparition des Néandertaliens préoccupe les scientifiques depuis la découverte des premiers restes de Néandertal en 1829 par le naturaliste néerlandais Philippe-Charles Schmerling en Belgique. ( Thilo Parg / CC BY-SA 3.0 )

Et alors Fait Causer la disparition des Néandertaliens ?

La recherche conclut qu'il y avait peu de variation des précipitations entre 50 000 et 27 000 ans, tandis que les isotopes du carbone montrent que la bio-productivité des échantillons de sol est restée constante au cours de cette période. Si le changement climatique ne s'est pas produit dans cette partie de la Méditerranée, alors les scientifiques "pourraient écarter" l'hypothèse qu'il soit responsable de l'extinction des Néandertaliens. Donc, si ce n'était pas le changement climatique, qu'est-ce qui a causé la disparition des Néandertaliens après avoir coexisté avec Homo sapiens pendant environ trois mille ans ?

Les experts se demandent pourquoi les Néandertaliens ont disparu depuis les débuts de l'anthropologie. Interrogé, Stefano Benazzi, paléontologue à l'Université de Bologne qui est cité dans le communiqué de l'Université de Bologne, explique que la principale raison pour laquelle Homo sapiens a atteint la suprématie sur les Néandertaliens "avait à voir avec la technologie". En d'autres termes, Homo sapiens a développé de nouvelles technologies de chasse qui étaient « bien plus avancées que les Néandertaliens » conduisant à l'extinction éventuelle de nos parents les plus notoires.


Les Néandertaliens se sont éteints après le renversement des pôles magnétiques de la Terre, provoquant une crise climatique il y a 42 000 ans, selon une étude

La Terre a connu beaucoup d'agitation lorsque ses pôles magnétiques ont basculé il y a 42 000 ans.

Les scientifiques connaissent le flip depuis la fin des années 1960. Les pôles magnétiques de la Terre ne sont pas statiques - ils sont générés par des courants électriques provenant du noyau externe liquide de la planète, qui est constamment en mouvement. Dernièrement, le pôle Nord magnétique de la Terre s'est considérablement éloigné sur un chemin vers le nord de la Russie.

Mais pour la plupart, les scientifiques ne pensaient pas que le dernier retournement de pôle avait un impact environnemental majeur. Bien sûr, le champ magnétique de la planète s'est affaibli, permettant à davantage de rayons cosmiques de pénétrer dans l'atmosphère, mais la vie végétale et animale n'était pas connue pour avoir été grandement affectée.

Une nouvelle étude suggère maintenant qu'un phénomène plus dramatique s'est produit : les rayons cosmiques supplémentaires peuvent avoir appauvri les concentrations d'ozone, ouvrant les vannes à davantage de rayonnement ultraviolet dans l'atmosphère. Les changements climatiques ont peut-être élargi la calotte glaciaire de l'Amérique du Nord et asséché l'Australie, provoquant l'extinction de nombreuses espèces de grands mammifères. Une tempête solaire, quant à elle, aurait pu pousser les anciens humains à chercher refuge dans des grottes.

À mesure que la concurrence pour les ressources augmentait, notre plus proche parent humain éteint, les Néandertaliens, a peut-être disparu.

"Cela aurait été une période incroyablement effrayante, presque comme la fin des jours", a déclaré Chris Turney, un scientifique de la Terre à l'Université de Nouvelle-Galles du Sud, dans une vidéo décrivant la nouvelle recherche.

Les scientifiques ne sont pas parvenus à s'entendre sur une théorie définitive sur les raisons de la disparition des Néandertaliens. Certaines recherches suggèrent que leur extinction s'est produite naturellement, car les Néandertaliens se sont consanguins avec les humains modernes ou la population est devenue trop petite pour chasser, s'accoupler et élever des enfants. D'autres scientifiques ont postulé que les Néandertaliens pourraient avoir été surpassés pour les ressources alors que les humains modernes ont commencé à peupler l'Europe.

Mais ce n'est probablement pas une coïncidence si les Néandertaliens se sont éteints à la suite d'un changement majeur des pôles magnétiques de la Terre, suggère l'étude de Turney.

"Ce n'est que lorsque vous avez commencé à parler entre différents domaines de la science, que vous pouviez voir les liens", a déclaré son co-auteur, Alan Cooper. "Avant cela, aucun des différents domaines n'avait fonctionné 42 [il y a 42 000 ans] était l'événement clé."


Les climats froids ont contribué à l'extinction des Néandertaliens

Le changement climatique pourrait avoir joué un rôle plus important dans l'extinction des Néandertaliens qu'on ne le croyait auparavant, selon une nouvelle étude.

Le changement climatique pourrait avoir joué un rôle plus important dans l'extinction des Néandertaliens qu'on ne le croyait auparavant, selon une nouvelle étude publiée dans la revue, Actes de l'Académie des sciences naturelles.

Une équipe de chercheurs d'un certain nombre d'instituts de recherche européens et américains, dont l'Université de Northumbria à Newcastle, a produit de nouveaux enregistrements naturels détaillés de stalagmites qui mettent en évidence les changements du climat européen il y a plus de 40 000 ans.

Ils ont trouvé plusieurs périodes froides qui coïncident avec le moment d'une absence presque totale d'artefacts archéologiques des Néandertaliens, suggérant l'impact que les changements climatiques ont eu sur la survie à long terme de l'homme de Néandertal.

Les stalagmites se développent en couches minces chaque année et tout changement de température modifie leur composition chimique. Les couches préservent donc une archive naturelle du changement climatique sur plusieurs milliers d'années.

Les chercheurs ont examiné les stalagmites de deux grottes roumaines, qui ont révélé des enregistrements plus détaillés du changement climatique en Europe continentale que ceux disponibles auparavant.

Les couches des stalagmites ont montré une série de conditions prolongées de froid extrême et de sécheresse excessive en Europe il y a entre 44 000 et 40 000 ans. Ils mettent en évidence un cycle de températures se refroidissant progressivement, restant très froides pendant des siècles à des millénaires puis se réchauffant à nouveau très brutalement.

Les chercheurs ont comparé ces enregistrements paléoclimatiques avec les enregistrements archéologiques d'artefacts néandertaliens et ont trouvé une corrélation entre les périodes froides - connues sous le nom de stades - et l'absence d'outils néandertaliens.

Cela indique que la population de Néandertal a fortement diminué pendant les périodes froides, suggérant que le changement climatique a joué un rôle dans leur déclin.

Le Dr Vasile Ersek est co-auteur de l'étude et maître de conférences en géographie physique au Département de géographie et des sciences de l'environnement de l'Université de Northumbria. Il a expliqué: "Les Néandertaliens étaient l'espèce humaine la plus proche de la nôtre et ont vécu en Eurasie pendant environ 350 000 ans. Cependant, il y a environ 40 000 ans - au cours de la dernière période glaciaire et peu de temps après l'arrivée des humains anatomiquement modernes en Europe - ils se sont éteints.

"Pendant de nombreuses années, nous nous sommes demandé ce qui avait pu causer leur disparition. Ont-ils été poussés par l'arrivée des humains modernes ou d'autres facteurs ont-ils été impliqués? Notre étude suggère que le changement climatique a pu avoir un rôle important dans l'homme de Néandertal extinction."

Les chercheurs pensent que les humains modernes ont survécu à ces périodes froides de stades parce qu'ils étaient mieux adaptés à leur environnement que les Néandertaliens.

Les Néandertaliens étaient des chasseurs qualifiés et avaient appris à contrôler le feu, mais ils avaient un régime alimentaire moins diversifié que les humains modernes, vivant en grande partie de la viande des animaux qu'ils avaient poursuivis avec succès. Ces sources de nourriture deviendraient naturellement rares pendant les périodes plus froides, rendant les Néandertaliens plus vulnérables aux changements environnementaux rapides.

En comparaison, les humains modernes avaient incorporé du poisson et des plantes dans leur alimentation aux côtés de la viande, ce qui complétait leur apport alimentaire et permettait potentiellement leur survie.

Le Dr Ersek a déclaré que les résultats de l'équipe de recherche avaient indiqué que ce cycle d'"intervalles climatiques hostiles" sur des milliers d'années, au cours desquels le climat variait brusquement et était caractérisé par des températures extrêmement froides, était responsable du futur caractère démographique de l'Europe.

"Avant maintenant, nous n'avions pas d'enregistrements climatiques de la région où vivaient les Néandertaliens qui avaient la précision et la résolution d'âge nécessaires pour établir un lien entre le moment où les Néandertaliens se sont éteints et le moment de ces périodes de froid extrême", a-t-il déclaré, "Mais nos découvertes indiquent que les populations de Néandertal ont diminué successivement au cours des stades froids répétés.

"Lorsque les températures se sont à nouveau réchauffées, leurs plus petites populations n'ont pas pu s'étendre car leur habitat était également occupé par des humains modernes, ce qui a facilité une expansion échelonnée des humains modernes en Europe.

"Le calendrier comparable des changements de stades et de population observés dans les archives archéologiques et génétiques suggère que les intervalles climatiques hostiles à l'échelle du millénaire pourraient avoir été le précurseur de plusieurs cycles de dépeuplement-repeuplement. Ces cycles ont finalement tracé la carte démographique de la transition paléolithique moyenne-supérieure de l'Europe. ."

L'étude Impact of climate change on the transition of Neandertals to modern human in Europe a impliqué des universitaires des universités de Northumbria (Royaume-Uni), de Cologne (Allemagne) et du sud de la Floride, Tampa (États-Unis) ainsi que des experts de l'Institut de spéléologie (Roumanie) , l'Agence internationale de l'énergie atomique (Autriche) et le Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology (Allemagne).

Clause de non-responsabilité: AAAS et EurekAlert ! ne sont pas responsables de l'exactitude des communiqués de presse publiés sur EurekAlert! par les institutions contributrices ou pour l'utilisation de toute information via le système EurekAlert.


Le changement climatique n'a pas causé la disparition des Néandertaliens - Histoire

Pourquoi est-ce Homo neanderthalensis parti pendant que Homo sapiens ont plié le monde à notre volonté ?

Ces dernières années, il y a eu des spéculations selon lesquelles le changement climatique a anéanti les Néandertaliens, ou les croisements avec nous, puisque beaucoup d'entre nous ont un ADN partagé par les Néandertaliens (nous partageons également 60 pour cent de notre ADN avec une banane) mais un nouvel article affirme que le premier croyance sur la survie du plus apte, communément appelée survie du plus apte compétition entre Cro-Magnon et Néandertal. Et les Néandertaliens ont perdu.

Cro-Magnon est devenu un nom commun pour homo sapiens lorsque le premier fossile reconnu comme appartenant à notre espèce a été découvert en 1868 sur le site archéologique de Cro-Magnon à l'extérieur des Eyzies, en France. Homo neanderthalensis, communément appelés Néandertaliens, ont été identifiés à partir d'une découverte dans la vallée de Néandertal en Allemagne de l'Ouest 12 ans plus tôt. Le récit a immédiatement surgi qu'ils étaient pour nous des « hommes des cavernes » précurseurs dans une ligne évolutive droite, mais il est maintenant reconnu qu'ils étaient une branche distincte.

Au 20e siècle, les hypothèses d'extinction pour la fin des Néandertaliens ont cédé la place à des changements climatiques, mais c'est délicat car 90 000 ans sur 100 000 dans l'histoire géologique récente ont été des périodes glaciaires. Ensuite, il y a eu des spéculations selon lesquelles ils ne se sont jamais éteints du tout, mais sont simplement devenus une partie de nous.

Ils sont morts trop rapidement pour que l'un ou l'autre soit plausible, ce qui laisse la chose que nous faisons le mieux à la concurrence et à la guerre.

Un nouvel article tente de faire ce que beaucoup ont essayé dans le passé de quantifier numériquement les moteurs de l'extinction de Néandertal. Comme tous les simulateurs, ils utilisent des équations pour créer des scénarios sur la façon dont les Néandertaliens et les Homo sapiens ont commencé à émerger du paysage depuis la dernière période glaciaire. Comme il n'y avait pas d'agriculture, ils se disputaient les mêmes ressources alimentaires limitées. Comme toute bonne histoire, quelques-uns sont tombés amoureux de chacun et ont eu des vies heureuses ou peut-être tragiques, mais parce que nous savons comment le scénario se termine - Neandertal était condamné - il y a au moins quelques paramètres raisonnables. Et leur modèle dit que l'homme moderne a surpassé les Néandertaliens.


Le déclin est trop rapide pour être autre chose qu'être battu.

Il peut y avoir d'autres facteurs, bien sûr. L'Europe a donné la variole au Nouveau Monde et le Nouveau Monde a renvoyé la syphilis. Il est possible que les Néandertaliens aient été anéantis par une sorte de peste virale, de la même manière que les abeilles sont anéanties par les acariens varroa et provoquent le syndrome d'effondrement des colonies lorsqu'il se propage dans les ruches gérées.

Mais la concurrence des ressources semble plus probable, selon leur simulation, et cela signifierait de meilleurs outils. Si l'homme moderne avait de meilleurs outils pour chasser, il avait aussi de meilleurs outils pour se battre. Il y a peu de cas où l'homme ou tout autre animal a eu faim et ne s'est pas battu pour une nourriture rare. Alors que la guerre totale n'est pas un mandat évolutif, la lutte l'est.

Il se pourrait que la première espèce que nous ayons envoyée en extinction ait été notre cousine biologique.

J'ai fondé Science 2.0® en 2006 et depuis lors, il est devenu le plus grand site de communication scientifique indépendant au monde, avec plus de 300 000 000 de contacts directs.


Résultats

Nous avons d'abord utilisé des taux démographiques moyens extraits de la littérature sur les humains chasseurs-cueilleurs et les grands singes comme moyenne pour un tirage au sort. Ces taux ont été convertis en taux annuels (tableau 1 colonne « Survie ») pour paramétrer la matrice de projection puis pour simuler les trajectoires de population sur une période de 10 000 ans (Fig 2A).

Après quelques itérations, le modèle a convergé vers une dynamique presque asymptotique, et la moyenne des 10 000 trajectoires simulées de la taille totale de la population de Néandertal et des trois sous-populations (A, B et C) est restée assez stable avec un temps de génération de 25 ans. Avec ces valeurs de paramètres démographiques, la probabilité d'extinction au cours des 10 000 ans était relativement faible (P = 0,2) pour l'ensemble de la population et pour les sous-populations les plus occidentales (A et B). La probabilité d'extinction de la sous-population de l'Est C, qui est aussi la plus petite, était plus élevée, atteignant P = 0,6 (tableau 2, colonne « Survie »).

Nous rapportons le résultat de 10 000 trajectoires simulées et la diminution du taux de reproduction des femmes primipares nécessaire à l'extinction des Néandertaliens en 10 000, 6 000 et 4 000 ans.

Nous avons ensuite diminué successivement la valeur des taux de fécondité des jeunes femelles, initialement fixée à 0,1415 (tableau 1 colonne « Survie ») dans chaque sous-population A, B et C. Nous avons constaté qu'en modifiant légèrement la reproduction des jeunes femelles à 0,1376 ( -2,7%) dans chaque sous-population, la taille moyenne de la population totale des Néandertaliens est tombée en dessous du seuil de 5 000 individus en moins de 10 000 ans (figure 2B). Nous avons tabulé le temps moyen jusqu'à l'extinction et la probabilité d'extinction pour ce modèle dans la colonne du tableau 2 « Décès dans 10 000 ans ». Comme prévu par les changements imposés dans les paramètres démographiques, les sous-populations ne se sont pas éteintes en même temps, la population la plus à l'est (C) s'effondrant en premier, suivie de la sous-population du nord (B) puis de la sous-population du sud (A). Nous avons obtenu des résultats comparables mais plus spectaculaires lorsque le taux de fécondité des femmes plus jeunes a été encore réduit à 0,1345 (-5% : Fig 2C, colonne du tableau 2 "Demise in 6000 ans") et encore plus lorsqu'il est abaissé à 0,1300 (-8% : Fig 2D, colonne du tableau 2 "Décès dans 4 000 ans"). Notez que les modèles que nous avons proposés ne diffèrent par le taux de fécondité des jeunes femmes que dans la mesure où ils adoptent des valeurs différentes pour chaque sous-population chaque année. La différence entre les valeurs de fécondité « stable » et « de la disparition » est minime, mais suffisamment grande pour entraîner la disparition des Néandertaliens sur une période comprise entre 10 000 et 4 000 ans, sans qu’il soit nécessaire de prendre en compte l’évolution des taux de survie.

Ensuite, nous avons analysé l'effet de la réduction de la survie (et par conséquent de l'augmentation de la mortalité) des nourrissons (<1 ans). En repartant des valeurs de la stabilité démographique de la population (tableau 1 colonne « Survie »), nous avons diminué le taux de survie et constaté qu'une diminution de 5 % du taux de survie (0,6850) chaque année, en maintenant les autres paramètres inchangés, conduit à une extinction de la population en 20 ans. Pour que le temps jusqu'à l'extinction des Néandertaliens corresponde à 10 000 ans, nous avons dû réduire la survie de seulement 0,4% (0,7171) (Fig 3A), tandis qu'une réduction de 1% (0,7128) provoque une extinction en près de 6 000 ans. Nous avons enfin exploré les effets possibles d'une maladie transmise par sapiens ou d'un conflit qui aurait substantiellement affecté les taux de survie des adultes : à partir des paramètres du modèle « Survie » réduisant la survie des adultes de 10 % (en gardant tous les autres paramètres identiques), l'ensemble de la population néandertalienne s'est éteinte extrêmement rapidement (Fig 3B).

Les paramètres utilisés dans la simulation sont présentés dans le tableau 1 « Survie », réduisant la survie des jeunes nourrissons de 0,4 % (Fig 3A) ou réduisant la survie des adultes de 10 % (Fig 3B).


Pourquoi les Néandertaliens sont-ils morts ?

L e casse-tête est l'un des plus grands qui entourent notre espèce. Sur une planète hérissée de différents types d'êtres humains, dont les Néandertaliens et les Hobbits de Flores, il n'en reste qu'un aujourd'hui : Homo sapiens.

Notre statut actuel de solo sur Terre est donc une bizarrerie évolutive - bien qu'il ne soit pas clair quand notre espèce est devenue les seuls maîtres de la Terre, ni pourquoi nous avons survécu lorsque toutes les autres versions de l'humanité se sont éteintes. Avons-nous tué nos concurrents, ou les autres étaient-ils simplement mal adaptés et incapables de réagir aux fluctuations climatiques extrêmes qui assaillent alors la planète ?

Ces questions clés seront abordées cette semaine lors d'une grande conférence au British Museum, à Londres, intitulée Quand l'Europe était couverte de glace et de cendres. Lors de la réunion, les scientifiques dévoileront les résultats d'un programme de recherche de cinq ans utilisant des techniques de datation modernes pour répondre à ces énigmes.

En particulier, les chercheurs se sont concentrés sur les Néandertaliens, une espèce très proche par le physique et la taille du cerveau des humains modernes. Ils dominaient autrefois l'Europe, mais ont disparu après que les humains modernes ont émergé de notre patrie africaine il y a environ 60 000 ans. La question est : pourquoi ?

"Un problème majeur pour comprendre ce qui s'est passé lorsque les humains modernes sont apparus en Europe a concerné les dates de notre arrivée", a déclaré le professeur Chris Stringer, du Natural History Museum de Londres. « On pensait autrefois que nous étions apparus en Europe il y a environ 35 000 ans et que nous coexistions avec les Néandertaliens pendant des milliers d'années après cela.

En d'autres termes, il y a eu une longue et progressive prise de contrôle par les humains modernes – une idée qui est susceptible d'être démolie lors de la conférence de cette semaine, a déclaré Stringer. Les résultats du programme de recherche de cinq ans, Reset (Réponse des humains aux transitions environnementales abruptes), montreront que les humains modernes sont arrivés beaucoup plus tôt que prévu et que les Néandertaliens ont expiré plus tôt que prévu. Une datation minutieuse des découvertes à travers l'Europe suggère Homo sapiens aurait pu atteindre l'Europe il y a 45 000 ans. Cinq mille ans plus tard, les Néandertaliens avaient en grande partie disparu.

"Les recherches antérieures sur les sites néandertaliens qui suggéraient qu'ils étaient plus récents que 40 000 ans semblent être fausses", a déclaré Stringer. "C'est une conclusion clé qui sera discutée lors de la conférence."

L'utilisation de la technologie du radiocarbone à ce jour des vestiges vieux de 40 000 ans a toujours été délicate. Le carbone radioactif se désintègre relativement rapidement et après 40 000 ans, il ne restera qu'une infime quantité dans un échantillon à mesurer. Le plus petit morceau de contaminant peut alors ruiner les efforts de datation.

Cependant, les scientifiques ont entrepris de contourner ces problèmes. À l'Université d'Oxford, des scientifiques dirigés par Tom Higham ont développé de nouvelles méthodes pour éliminer la contamination et ont pu faire une datation au radiocarbone beaucoup plus précise pour cette période. En outre, les chercheurs de Reset ont utilisé des preuves d'une éruption dévastatrice du volcan Campi Flegrei à l'ouest de Naples il y a 39 000 ans.

Des études récentes ont montré que cette éruption était beaucoup plus destructrice qu'on ne le croyait auparavant. Plus de 60 miles cubes de cendres ont été projetés dans l'atmosphère et ont couvert une vaste zone d'Europe orientale, d'Afrique du Nord et d'Asie occidentale. Cette couche donne aux scientifiques un moyen précis de datation pour cette période et, combinée à la nouvelle datation au radiocarbone, montre qu'il ne semble y avoir aucun site néandertalien en Europe il y a 39 000 ans, une date 10 000 ans plus tôt que les estimations précédentes. Il s'agit d'un changement significatif dans notre réflexion sur nos plus proches cousins ​​évolutifs.

Certains chercheurs ont même suggéré que Campi Flegrei – la plus grande éruption volcanique d'Europe depuis plus de 200 000 ans – aurait eu un impact catastrophique. De vastes panaches de cendres auraient masqué le soleil pendant des mois, voire des années, et auraient fait chuter les températures. Les émissions de dioxyde de soufre, de fluorure et de chlorure auraient généré d'intenses chutes de pluies acides. Les Néandertaliens ont peut-être simplement frissonné et étouffé à mort.

L'éruption de Campi Flegrei ne nous donne pas seulement une date pour la disparition des Néandertaliens, elle peut nous fournir la cause de leur extinction, bien que Stringer émette une mise en garde.

"Certains chercheurs pensent qu'il existe un lien entre l'éruption et la disparition des Néandertaliens. Mais j'en doute", a-t-il déclaré. "D'après la nouvelle datation au radiocarbone et les travaux menés par les scientifiques de Reset, il semble que les Néandertaliens aient probablement déjà disparu. Quelques-uns traînaient peut-être encore, bien sûr, et Campi Flegrei a peut-être porté le coup de grâce. Mais il serait faux de penser que l'éruption a été la cause principale de la disparition des Néandertaliens."

Alors, qu'est-ce qui a tué les Néandertaliens ? Compte tenu de la vitesse à laquelle ils semblent avoir disparu de la planète après la propagation des humains modernes hors d'Afrique, il est probable que Homo sapiens ait joué un rôle essentiel dans leur disparition. Cela ne veut pas dire que nous les avons pourchassés et tués – un scénario improbable compte tenu de leur physique musclé. Cependant, nous avons peut-être mieux réussi à rivaliser pour les ressources, comme le suggèrent des recherches récentes.

Eiluned Pearce et Robin Dunbar de l'Université d'Oxford ont récemment travaillé avec Stringer et comparé les crânes de 32 Homo sapiens et 13 Néandertaliens, trouvant que ces derniers avaient des orbites beaucoup plus grandes. Ces yeux plus grands étaient une adaptation aux longues nuits sombres et aux hivers européens, ont-ils conclu, et auraient nécessité des zones de traitement visuel beaucoup plus grandes dans les crânes de Néandertal.

En revanche, les humains modernes, originaires d'Afrique ensoleillée, n'avaient pas besoin de cette adaptation et ont plutôt développé des lobes frontaux, qui sont associés à un traitement de haut niveau. "Une plus grande partie du cerveau de Néandertal semble avoir été consacrée au contrôle de la vision et du corps, laissant moins de cerveau pour gérer d'autres fonctions comme les réseaux sociaux", a déclaré Pearce à BBC News.

Ce point est souligné par Stringer. Il a déclaré: "Les cerveaux de Néandertal étaient aussi gros que ceux des humains modernes, mais les premiers avaient des corps plus gros. Il aurait fallu plus de leurs cellules cérébrales pour contrôler ces corps plus gros, en plus des morceaux supplémentaires de cortex nécessaires à leur vision améliorée. Cela signifie qu'ils avaient moins de puissance cérébrale à leur disposition par rapport aux humains modernes."

Ainsi, nos ancêtres possédaient pas mal de prouesses cérébrales améliorées, même si leur cerveau n'était pas plus gros que celui des Néandertaliens. La façon dont ils ont utilisé cette puissance cérébrale supplémentaire est un peu plus difficile à évaluer, bien que la plupart des scientifiques pensent qu'elle a maintenu des réseaux sociaux complexes et étendus. Développer une capacité à parler un langage complexe aurait été un résultat direct, par exemple.

Disposer de réseaux de clans étendus aurait été un avantage considérable en Europe, qui sombrait alors dans une autre ère glaciaire. Lorsque les temps devenaient difficiles pour un groupe, l'aide pouvait être recherchée auprès d'un autre. Les Néandertaliens auraient moins de sauvegarde. Ce point est étayé par des études sur les silex utilisés pour les outils néandertaliens. Ceux-ci sont rarement trouvés à plus de 30 miles de leur source. En revanche, les humains modernes mettaient en place des opérations qui voyaient des outils transportés sur 200 milles.

La vie culturelle est devenue de plus en plus importante pour les humains. Des recherches menées par Tanya Smith de l'Université Harvard ont récemment révélé que les enfances humaines modernes sont devenues plus longues que celles des Néandertaliens. En étudiant les dents des enfants de Néandertal, elle a découvert qu'elles grandissaient beaucoup plus rapidement que les enfants humains modernes. La croissance des dents est liée au développement global et montre que les Néandertaliens ont dû avoir une opportunité très réduite d'apprendre de leurs parents et des membres de leur clan.

"Nous sommes passés d'une stratégie primitive" vivre vite et mourir jeune " à une stratégie " vivre lentement et vieillir " et cela a contribué à faire de l'homme l'un des organismes les plus performants de la planète ", a déclaré Smith. Ainsi, les Néandertaliens – qui vivaient déjà en petites populations clairsemées à travers l'Europe – étaient fondamentalement mal équipés pour faire face aux nouveaux arrivants venus d'Afrique.

"Il n'y a peut-être pas eu une seule cause de l'extinction de Néandertal", a déclaré Stringer. "Ils ont peut-être disparu dans différentes régions pour différentes raisons, mais la cause de fond est claire. Ils n'avaient pas les chiffres."


Animaux

Ces steppes abritaient d'énormes herbivores tels que le mammouth, le mastodonte, le bison géant et le rhinocéros laineux, qui étaient bien adaptés au froid. Ces animaux étaient la proie de carnivores tout aussi grands tels que les chats à dents de sabre, les ours des cavernes et les grands loups.

La dernière retraite glaciaire a commencé l'époque holocène. En Europe et en Amérique du Nord, les steppes gigantesques ont été largement remplacées par la forêt. Ce changement de climat et de ressources alimentaires a déclenché l'extinction des plus grands herbivores et de leurs prédateurs. Cependant, le changement climatique n'était pas le seul facteur de leur disparition, un nouveau prédateur se faisait connaître.


Pourquoi les humains ont-ils prévalu ?

NEW YORK — Il y a cent mille ans, plusieurs espèces humaines parcouraient la Terre. Il y avait des tribus de Néandertaliens trapus qui vivaient en Europe et dans le nord-ouest de l'Asie, et des bandes de Denisoviens troglodytes en Asie. Un petit peuple semblable à un hobbit appelé Homo floresiensis habité l'Indonésie. Ce qui était essentiellement des humains modernes parcouraient l'Afrique.

Puis, il y a environ 60 000 ans, quelques milliers de ces humains ont migré hors d'Afrique. Alors qu'ils se déplaçaient lentement vers de nouveaux territoires au fil des générations, ils ont rencontré les Néandertaliens, les Dénisoviens et les hobbits, tous descendants de groupes d'hominidés qui avaient quitté l'Afrique lors des vagues de migration précédentes. L'analyse de l'ADN montre que les humains se sont croisés avec ces étrangers, mais d'autres détails des rencontres sont perdus dans l'histoire. Une chose est claire : seuls les humains restent.

Pourquoi l'avons-nous emporté ? Un panel d'experts a discuté de leurs dernières interprétations des preuves génétiques et fossiles samedi 2 juin, lors du cinquième Festival mondial de la science ici à New York. Le succès de l'humanité, ont-ils dit, semble être une histoire de « revanche des nerds » aux proportions mondiales.

Premièrement, bien que les Néandertaliens aient un cerveau aussi gros que n'importe qui, la forme de leurs crânes fossilisés indique que les humains avaient des lobes frontaux légèrement plus grands, a déclaré Chris Stringer, paléoanthropologue au Natural History Museum de Londres. Cette région du cerveau contrôle la prise de décision, le comportement social et des tendances humaines telles que la créativité et la pensée abstraite. Pendant ce temps, les Néandertaliens étaient plus larges et plus forts que nous, avec un haut du corps particulièrement puissant, et leur robustesse les rendait mieux adaptés au climat froid de l'Europe. "Dans un sens, nous sommes des mauviettes", a déclaré Stringer. "Physiquement, nous n'avions aucun avantage sur les Néandertaliens, bien au contraire."

Cela suggérerait que les cerveaux l'ont emporté sur les muscles, et que plutôt que de détruire nos ennemis dans une bataille épique, nos ancêtres ont peut-être simplement été des survivants plus avisés, augmentant régulièrement notre nombre tandis que nos frères les plus costauds ont rencontré leur disparition.

Braininess helped us broaden our diets, for example. We had smaller teeth than Neanderthals, suggesting we put some of those superior abstract thinking skills toward processing food (such as pounding cooked yams), which would have conferred a major survival advantage. "The more processing you do before it goes in your mouth, the more energy you save," Stringer said. "If you want your kids to survive, you can process the food for them as well."

Ancient hunting tools such as snares and fishing nets suggest we may also have been more efficient hunter-gatherers. "Modern humans had technology that allowed them to get a more consistent, reliable and balanced diet," said Alison Brooks, an anthropologist at George Washington University. [Top 10 Technologies that Changed the World]

Another handy cognitive capacity allowed the rapid spread of new technologies, as well as the sharing of knowledge and information relevant for survival: We were — and clearly still are — adept social networkers. According to Brooks, excavations of ancient human settlements in Africa have turned up stashes of stone tools located as many as 100 kilometers from where the stones were quarried, implying the presence of a sophisticated and multidirectional trade network. "You're seeing a completely different approach to social organization in modern humans … than we're seeing in the Neanderthals," Brooks said. "Neanderthals simply did not do this."

Why didn't they? Such activities would have required the ability to communicate in great detail, which raises an important question in terms of the other hominins' demise: Were Neanderthals, Denisovans and Homo floresiensis capable of language, and if so, how well-developed was their system of communication? "If they could talk, then perhaps that's not the reason why we beat them, but if they couldn't, it's an obvious reason," said Ed Green, a genome biologist at the University of California, Santa Cruz, and a member of the team that sequenced the Neanderthal genome in 2010 using DNA from fossils. "If you think about all the things that you know, and calculate how much of that you figured out yourself versus what was told to you, it's obvious how important speech and language is and being able to communicate." [The Original Human Language Like Yoda Sounded]

Neanderthals probably did have some form of language. They appear to have had a gene that is crucial to language in humans, and they buried their dead, which seems too complex an idea to have arisen among a tribe of mutes. But Brooks argues they may have lacked the vocal cords necessary for complex communication. "The sounds they made would have been a little bit less distinct" — somewhat like the speech of a 2-year-old, she said. That would imply they communicated in small groups, but not with others in a network they simply wouldn't have been able to make sense of individuals with different accents.

Strangely coinciding with human beings' ability to cooperate is our tendency to be extremely aggressive. That, too, may have helped us prevail. "William James said 'history is a bloodbath.' And we should see that as a powerful generating force for what we are," said the Harvard evolutionary biologist E.O. Wilson. "If that trait is specific to our species as opposed to those competitors that fell before us, that could explain a lot."

Some combination of these cognitive and behavioral advantages led us to out-compete the other hominins, setting us on our uncontested path to world domination. "It's the really big brain 'Revenge of the Nerds' story," Green said. "There are 7 billion of us and maybe 100,000 of the most populous great apes. We've not only crowded out all the other hominin forms, but we're also on our way to crowding out all the other great apes."

In fact, we're so darn smart, we're in a bit of a pickle. "Our biggest danger right now is really our success," Green said. "We're taxing the world in a way that's never been done before, and so hopefully we're smart enough to figure out a solution to that problem."

This story was provided by Life's Little Mysteries, a sister site to LiveScience. Follow Natalie Wolchover on Twitter @nattyover. Follow Life's Little Mysteries on Twitter @llmysteries, then join us on Facebook & Google+.


Why did the Neanderthals die out?

We once lived alongside Neanderthals, but interbreeding, climate change, or violent clashes with rival Homo sapiens led to their demise.

Asked by: Joe Adams, London

Until around 100,000 years ago, Europe was dominated by the Neanderthals. But by 28,000 years ago, the last of them had vanished from their final hold-out in Gibraltar, having apparently lost out to modern humans (Homo sapiens) arriving from Africa.

Various explanations have been suggested. A popular theory is that they gradually interbred with the new arrivals, and their genes just faded out. Studies of DNA extracted from Neanderthal fossils have so far failed to produce a definitive answer: some researchers claim the DNA is too different from that of humans to permit interbreeding, while others disagree. Another theory is that they fell victim to climate change. There’s evidence for dramatic ‘cold snaps’ around 25,000-40,000 years ago – roughly coinciding with the extinction of the Neanderthals. But some palaeontologists claim that the physical build and clothing of Neanderthals suggest they were able to cope with the conditions.

They may, however, have found themselves in a violent struggle for resources, losing out to the cunning of Homo sapiens. And of course, the real cause of their disappearance may have been some combination of all of the above.

Subscribe to BBC Focus magazine for fascinating new Q&As every month and follow @sciencefocusQA on Twitter for your daily dose of fun science facts.


‘Blue screen of death’ for dinosaurs

The research team from Imperial College London, the University of Bristol and University College London combined geological markers of climate, powerful mathematical models, and the climate features—such as rainfall and temperature—that each species of dinosaur needed to thrive. They then mapped where these conditions would still exist in a world after either an asteroid strike or massive volcanism.

“In this study we add a modelling approach to key geological and climate data that shows the devastating effect of the asteroid impact on global habitats,” said co-author Dr Philip Mannion, from University College London. “It produces a blue screen of death for dinosaurs.”


Voir la vidéo: Ahdistaako ilmastonmuutos? Katso tämä video.